Una cuidadora del zoológico de Palm Beach murió el viernes después de ser atacada por una rara especie de tigre, dijo la portavoz del zoológico, Naki Carter.

Stacey Konwiser, de 38 años de edad, encargada en jefe del cuidado de los tigres en el zoológico, murió por el ataque de un tigre malayo macho de los cuatro que hay en el lugar, en el área destinada a la alimentación y el descanso de los animales, dijo Carter. 

Los funcionarios del zoológico dicen que no parece que Konwiser haya hecho nada fuera de las normas mientras trabajaba en el recinto, conocido como el albergue nocturno del tigre, y se preparaba para hablar con los visitantes del zoológico sobre los animales en una “Charla sobre los tigres”.

El tigre no estaba en exhibición en el momento y ninguno de los visitantes pudo ver lo que sucedió, dijo Carter. El tigre nunca estuvo suelto, contrario a los reportes iniciales en las redes sociales, dijo.

La policía de West Palm Beach dijo que el tigre fue tranquilizado y que los oficiales esperaron hasta que las drogas le hicieran efecto antes de que pudieran llegar hasta donde estaba la víctima, informó WPEC, afiliada de CNN. Konwiser fue trasladada en helicóptero al hospital St. Mary’s Medical Center.

‘Una encantadora de tigres’

Konwiser había trabajado tres años en el zoológico y tenía mucha experiencia con los tigres, dijo Carter. Su esposo, Jeremy Konwiser, también es entrenador en el zoológico.

“Esta era su especialidad”, dijo ella. “Ella amaba a los tigres. Tú no entras en este negocio si no tienes el amor por los animales y la comprensión del peligro representa y aún más”.

Konwiser tenia un vínculo especial con los grandes felinos, le dijo Carter al Palm Beach Post.

“Puedo decir que yo me refería a ella como la encantadora de tigres”, dijo. “Ellos se hablaban el uno al otro en un lenguaje que solamente ellos podían comprender. No lo puedo poner en palabras o lograr hacer que entiendas pues no puede entenderlo nadie que no haya conocido cuánto amaba Stacey a estos tigres y cuánto la amaba a ella esta familia del zoológico. Y aunque ella ya no está con nosotros, su recuerdo continuará vivo en nosotros”.

Konwiser se graduó de Mount Holyoke College con una licenciatura en biología y recibió su maestría en biología de la conservación de la Universidad de Queensland en Australia, decía la página oficial de Facebook de Palm Beach Zoo.

Harán una investigación

Los tigres malayos son una especie en peligro crítico de extinción. Palm Beach Zoo ofrece un programa especial en el que los visitantes pueden pagar extra para ver a los tigres.

Quedan menos de 250 en el mundo, dijo Carter. El zoológico es parte de un programa de crianza que tiene como objetivo preservar a los animales de la extinción. Carter no hizo comentarios acerca de la condición del tigre excepto para decir que está controlado. La investigación está en curso y la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional ha asumido el control.

A las 2:00 p.m., cuando ocurrió el ataque, los visitantes del zoológico fueron conducidos a la tienda de regalos antes de decirles que el zoológico cerraría durante el día.

“Esta es la primera vez que vengo al zoológico”, le dijo Beverly Johnson de Fort Piece, una de las visitantes, al Palm Beach Post. “No me esperaba esto”.

El zoológico fue evacuado y se mantuvo cerrada, dijo Carter.

‘Están entrenados para sentir que ese es su territorio’

Dave Salmoni, el experto en los grandes depredadores para Animal Planet, dijo que no estaba sorprendido de que tal ataque ocurriera en el albergue nocturno del tigre.

“Por lo general, para los felinos de zoológico, ese es el lugar en donde se sienten más cómodos”, dijo Salmoni en “Anderson Cooper 360”. “Ellos están entrenados para sentir que ese es su territorio. Por eso, cuando se habla de actos de agresión o actos de dominio –este podría haber sido cualquiera de estos dos– es este el lugar que podría haber sido el más probable para que ocurriera algo como esto”.

Salmoni dijo que las personas que trabajan con felinos grandes entienden y aceptan el peligro.

“Es desgarrador escuchar de una historia de alguien que ama tanto a un animal”, dijo. “Me puedo identificar pues lo mismo me podría pasar a mí el día de mañana”.

Críticas al zoológico

Personas por el Trato Ético de los Animales (PETA) emitió un comunicado en el que critica al zoológico.

“El incidente de hoy es tan solo el último en una larga lista de ataques fatales alrededor del mundo, y esa lista continuará creciendo mientras que los tigres y otros animales exóticos estén encerrados en jaulas y complejos para la diversión humana”, dijo Brittany Peet, subdirectora de aplicación de la ley por los animales cautivos de PETA.

“En la naturaleza, el hábitat de los tigres se extiende cientos de millas, por lo que no es de extrañar que confinarlos a espacios pequeños les lleve a atacar a raíz de la frustración, el estrés, la ansiedad y la agitación que sufren cuando están privados de su libertad y de la capacidad de comportarse normalmente en todos los sentidos… incluyendo la elección de sus parejas, cómo cuidar de sus crías y buscar la privacidad lejos de las miradas curiosas.

“PETA le envía sus condolencias a la familia de la cuidadora del zoológico y espera que este incidente sirva para salvar vidas humanas en el futuro al hacer que los zoológicos en todo el mundo reconsideren el confinamiento de los grandes felinos y otros animales salvajes”.

El zoológico emite un comunicado

El viernes por la noche, el zoológico emitió un comunicado y lo publicó en el sitio web del zoológico.

“Esta es la primera muerte de un ser humano involucrado en un incidente animal en la historia de Palm Beach Zoo & Conservation Society. Los terapeutas de duelo permanecen a disposición del personal del zoológico afectados por este trágico incidente. Nuestro enfoque continúa siendo proporcionar el apoyo adecuado para los miembros de nuestro personal y de los miembros de la familia que han sido afectados por este trágico incidente”.

“Esta es una situación muy difícil para todo el personal del parque zoológico, los miembros de la familia de Konwiser, su familia y la familia extendida del zoológico. Le pedimos a los medios y al público que respeten la privacidad de las personas involucradas en este difícil momento”.

Otros ataques recientes de grandes felinos

• En enero, un cuidador fue gravemente herido en un zoológico australiano fundado por el fallecido conservacionista de vida silvestre, Steve Irwin.

• En septiembre pasado, un guardián fue atacado y asesinado por un tigre de Sumatra en un zoológico en Hamilton, Nueva Zelanda.

• En junio de 2015, la policía le disparó y mató a un tigre blanco que mató a un hombre en Tiflis, Georgia, después de que graves inundaciones le permitieran a cientos de animales salvajes escapar del zoológico de la ciudad.

• En 2013, una mujer de 24 años de edad que trabaja en un santuario de animales al norte de California fue mutilada y asesinada por un león.

• En 2007, un tigre siberiano que había escapado atacó y mató a un visitante de un zoológico e hirió a otros dos en una cafetería en el San Francisco Zoo.

• En 2003, un tigre blanco atacó a Roy Horn de Siegfried and Roy durante una función en Las Vegas. El tigre se abalanzó sobre el cuello de Horn a la mitad del espectáculo y lo arrastró fuera del escenario mientras que los miembros de la audiencia observaban.

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